Erdogans uur van schaamte

De bekering van de Hagia Sophia tot een moskee heeft rechtse mensen in niet-islamitische landen een excuus en een impuls gegeven om de islam te demoniseren

Wijzigingen in IstanbulBESTANDSFOTO: Mensen bezoeken de Hagia Sophia of Ayasofya, een UNESCO-werelderfgoed dat een Byzantijnse kathedraal was voordat het werd omgebouwd tot een moskee en momenteel een museum, in Istanbul, Turkije, 2 juli 2020. REUTERS/Murad Sezer/File Photo

Geschreven door Shahid A Abbasi

Een kerk die een moskee is geworden en een museum in Turkije is weer een moskee geworden, met regelmatige namaaz die vorige week begon. Voor de president van het land, Recep Tayyip Erdogan, was het een gebeurtenis die zo belangrijk was dat hij zelf met honderden anderen voor een stel imams in de gebedsruimte van het voormalige museum stond om zijn gebeden op te zeggen.

Het is na 85 jaar dat de openbare oproep van een muezzin tot de gelovigen - de azaan - is doorgegeven via de minaretten van de Hagia Sophia. Om talloze redenen veroorzaakt de azaan galm tot ver buiten de grenzen van niet alleen de Hagia Sophia, maar ook van Turkije. De soundbytes veroorzaken golven over de hele wereld, leveren muziek voor sommigen, een jammerklacht voor anderen en een sirene-oproep voor iedereen. Het is een schokkende draai aan een verhaal dat 1500 jaar geleden begint.



In de hoofdstad van het Byzantijnse rijk - Constantinopel - dat twee eeuwen eerder was gesticht, werd tussen 532 en 537 na Christus een kerk gebouwd. De Byzantijnse koning, Justinianus I, noemde het Hagia Sophia, wat heilige waarheid of heilige wijsheid betekent. Het verwierf de onderscheiding als 's werelds grootste kathedraal van zijn tijd en bleef dat bijna duizend jaar totdat het in 1520 werd verslagen door de kathedraal van Saville. Het werd ook een symbool van de christelijke aanwezigheid op de ontmoetingsplaats van Azië en Europa in een tijdperk gedomineerd door de kruistochten.

In 1204 na Christus plunderden de Vierde Kruisvaarders Constantinopel. De Hagia Sophia werd beschadigd en haar rijkdommen geplunderd. Het werd omgebouwd van een oosters-orthodoxe kerk tot een rooms-katholieke kathedraal. De Byzantijnen heroverden Constantinopel 57 jaar later, in 1261. De Hagia Sophia is teruggekeerd naar wat het was: een Oosters-orthodoxe kerk.

In 1422 na Christus overleefde Constantinopel een belegering door de Ottomaanse Turken. Het hield hachelijk stand zoals tijdens de vorige twee grote belegeringen - door de Arabieren tijdens 674-678 AD en 717-718 AD. Maar in 1453 legde een zeer jonge en onstuimige Mehmet (Mohammad) II een 57 dagen durende belegering rond Constantinopel en brak het Byzantijnse verzet en de stad viel in handen van Sultan Mehmet. Het markeerde ook het begin van een snel einde aan het Byzantijnse rijk.

Toen de triomfantelijke Mehmet Constantinopel binnenreed, verklaarde hij een algemene amnestie. Hij beloofde bescherming aan de niet-moslims en aan hun gebedshuizen. Vervolgens begaf hij zich naar de trots van de christelijke wereld - de Hagia Sophia. Toen hij de ingang bereikte, overweldigde de enorme omvang van zijn prestatie - Constantinopel innemen dat de eerdere Turken en Arabieren 900 jaar lang niet hadden bereikt. Het overweldigde ook zijn oordeel. Hij tilde een handvol aarde op, slingerde het in de richting van de Hagia Sophia en riep La ilaha illallah (er is geen andere God dan de almachtige God). Hij ging toen de kerk binnen en viel in een knieval (sajda) in de richting van Mekka, God dankend. Blijkbaar besloot Mehmet op dat moment en tegen zijn theologische opleiding in om de Hagia Sophia om te bouwen tot een moskee.

Tijdens het middeleeuwse tijdperk, toen dit verhaal zich ontvouwde, en eerder, was het een algemeen gebruik dat een overwinnaar zich toe-eigende of vernietigde plaatsen van aanbidding van de overwonnenen. In dezelfde tijd bijvoorbeeld, toen elders de heerschappij van de Moren (Arabische Spanjaarden) in Spanje eindigde, werden alle moskeeën, waaronder enkele van de meest exquise ooit gebouwd, omgebouwd tot kerken of voor andere doeleinden gebruikt. Langzamerhand werd Spanje gezuiverd van moslims. Het patroon zette zich in Europa voort tot 1995 met de massamoord op 8.000 Bosnische moslims in een genocide, die als de ergste in Europa sinds de Tweede Wereldoorlog wordt beschouwd. In schril contrast moedigde Mehmet II iedereen van de pre-verovering van Constantinopel aan om achter te blijven en hen volledige bescherming te verzekeren. Hij bouwde Constantinopel als een kosmopolitische stad die al snel de Spaanse joden verwelkomde en rehabiliteerde die waren verdreven als onderdeel van de katholieke inquisitie.

Maar de verbouwing van de Hagia Sophia in een moskee is een grote smet op de aureool van Mehmet II gebleven. Mehmet verloste zichzelf enigszins door de christelijke symbolen van de kerk te behouden. Hij liet zelfs het beeld van de Maagd Maria die de baby Christus voedde ongedeerd in de grote gebedsruimte blijven, zij het nadat hij het had bedekt met gordijnen zodat de gelovigen van een vormeloze God niet verontwaardigd zouden raken bij het zien van een vleesgeworden God. Toch is de verbouwing van een kerk in een moskee, die ook van een kerk zo iconisch als de Hagia Sophia, een van de lelijke bladwijzers van de geschiedenis geworden.

In 1935, nadat de Hagia Sophia 500 jaar lang de azaan had laten luiden vanaf de vier minaretten (die Mehmet bovenop de kerk had gebouwd), was de Hagia Sophia getuige van haar derde bekering. De de-islamiser van Turkije, Mustafa Kemal Pasha, liet de structuur seculariseren. Hij maakte er een museum van. De christelijke symbolen werden blootgelegd terwijl de gigantische borden met de namen van Allah, zijn profeet, de eerste vier kaliefen en de eerste twee imams werden achtergelaten waar ze waren. De resulterende fusie van christelijke en islamitische symbolen maakte de Hagia Sophia tot een unieke structuur, die stil maar welsprekend haar geschiedenis vertelde aan iedereen die haar van over de hele wereld bezocht. Het werd ook een uitstalraam van seculier multiculturalisme, waar de toen moderne wereld naar begon te streven.

Nu heeft het hoofd van Turkije de Hagia Sophia in een terugspoelmodus gezet. Dus is alles achteruit gegaan waar de Hagia Sophia tot onlangs voor stond. Na decennia van vergeefse hoop en geneuzel om door de Europese Unie als een echt Europees land te worden geaccepteerd, dreigt 24 juli 2020 het begin te markeren van zijn distantiëring van Europa en zijn terugkeer naar de theocratie. Erdogan heeft natuurlijk de verwachte ontkenningen uitgevaardigd, maar het schrift staat op de muren van de Hagia Sophia. Hij heeft duidelijk ook de rechtsen van alle grote niet-moslimlanden een nieuw excuus en een nieuwe impuls gegeven om de islam te demoniseren. Je kunt je voorstellen dat ze kwijlen bij deze typische islamistische uitspattingen om hun eigen achterwaartse stuwkracht te rechtvaardigen.

Het begin van de azaan die weergalmt door de Hagia Sophia is verkocht aan het Turkse volk als het uur van glorie van de islam. Het zou wel eens het uur van schaamte en spijt voor de islam kunnen blijken te zijn.

Als Turkije een vooruitstrevend, zelfverzekerd en sterk land was geweest, zoals president Erdogan het zou willen projecteren, dan zou het ofwel de Hagia Sophia als museum hebben verlaten of het in een kerk hebben veranderd. Dat zou een uur van glorie zijn geweest voor de religie die Erdogan beweert te praktiseren en als politiek rekwisiet wil gebruiken.

De schrijver is emeritus hoogleraar, Pondicherry University.